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Con “Aspettando la Sibilla”, Kentridge guarda al futuro

LONDRA — Miliardi di noi hanno passato gli ultimi due anni cercando di indovinare il futuro. Avrò il Covid-19? Quanto sarà brutto? Quando finirà la pandemia di coronavirus? Volere finisce mai? Le risposte affidabili sono state scarse; anche se siamo stati attutiti dagli effetti peggiori, molte persone si sono accampate in una sorta di sala d’attesa esistenziale, vivere in un’incertezza quasi permanente.

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Momento appropriato, quindi, che il Barbican Arts Center di Londra stia per mettere in scena un’opera da camera, dell’artista sudafricano William Kentridge, su quanto sia difficile vedere dietro l’angolo. IntitolatoAspettando la Sibilla”, racconta il mito di una profetessa greca che i mortali un tempo assillavano esattamente con questo tipo di domande esasperanti.

Si diceva che quella profetessa, la Sibilla Cumana, l’avesse sputare le sue risposte scritte su foglie di quercia, ma c’era un problema: se il vento avesse sparso le foglie, non avrebbe aiutato a metterle nell’ordine corretto, lasciando i suoi clienti non più saggi. L’opera ci ricorda che gli esseri umani hanno cercato di fare un salto su ciò che verrà dopo, forse da quando siamo esistiti, e che forse saremmo meglio serviti vivendo nel presente.

In una recente intervista a Londra, Kentridge ha detto che, ironia della sorte, non aveva visto arrivare l’importanza del pezzo: aveva iniziato a lavorare su “Waiting for the Sibyl” più di due anni prima della pandemia.

“Quelle domande sulla mortalità, sul destino, su chi siamo in questo mondo, sono state il pane quotidiano degli artisti per millenni”, ha detto. “Ma ora è stato portato alla ribalta”.

Commissionato dal Teatro dell’Opera di Roma in Italia e ha debuttato lì a settembre 2019, il pezzo di circa 40 minuti consiste in scene brevi e frammentarie senza dialoghi. All’inizio, sembra criptico come qualsiasi cosa prodotta da un oracolo greco. Un cast di nove cantanti e ballerini mette in scena momenti della leggenda. In uno, un artista scrive in balbettii lampi di luce davanti a uno schermo visualizzando messaggi come “Ho portato NOTIZIE” e “IL MOMENTO È ANDATO”. Più tardi, il cast balla circondato da frammenti di profezie su fogli di carta.

Le stesse profezie sono ironiche: “Resistere al TERZO MARTINI”, “SCATTARE I CALZINI DELL’ANNO SCORSO”. Ma i parallelismi con la nostra esperienza di pandemia sono spesso inquietanti. “Le tombe fresche sono ovunque”, si legge. Un altro è ancora più affettuoso: “Quando è il mio turno?”

Realizzare l’opera è stato un processo complesso, ha spiegato Kentridge. Il lavoro è stato compilato da frasi strane che aveva visto in libri di poesia inglese, russa ed ebraica e da a 1916 libro di proverbi compilato dallo scrittore sudafricano Solomon Plaatje, che ha trasformato in una sorta di libretto.

Questi frammenti di testo sono stati poi elaborati con i cantanti insieme ai compositori Nhlanhla Mahlangu e Kyle Shepherd. Insieme, hanno tradotto le frasi in lingue africane tra cui Zulu, Setswana e Sesotho e Xhosa, e hanno sviluppato una colonna sonora improvvisata.

A volte, la musica si riferisce a tradizioni come call-and-response isicathamiya canto corale; altrove è deliberatamente confuso. Per mettere insieme tutto questo, Kentridge ha creato opere d’arte – disegni, acquerelli, sculture, palinsesti di vecchie lettere e libri di consultazione – che ha trasformato in proiezioni animate e scenografie.

Come molti dei suoi lavori, il risultato è un “collage”, ha detto Kentridge. Sebbene abbia già progettato e diretto opere in precedenza, in particolare una folle interpretazione di “The Nose” (2010) di Shostakovich e un versione brutalmente monocromatica del “Wozzeck” di Berg (2017) — essere in grado di creare il proprio universo è stato liberatorio, ha aggiunto.

“Un libretto è una camicia di forza: lo metti volentieri, ma è comunque una restrizione”, ha detto. “Questa è un’esperienza completamente diversa.”

Mahlangu ha detto che, per sé e per i cantanti, all’inizio il materiale di partenza greco sembrava remoto. Tuttavia, mentre sviluppavano il pezzo, iniziò a risuonare con le mitologie e le tradizioni narrative africane. “Molte persone in Sud Africa credono che quando le persone muoiono, in realtà non muoiono”, ha detto. “Continuano a prendersi cura dei vivi. C’è una sibilla in ognuno e in ognuno”.

Ha aggiunto che questa storia di predizione e controprevisione ha anche risuonato con la politica instabile del Sudafrica contemporaneo, che è diventato ancora più turbolento durante la pandemia, a causa del tasso di malattia del paese salito a un vertiginoso 35 per cento. “Qui siamo costantemente in uno stato di meraviglia e preoccupazione”, ha detto Mahlangu: “’Qual è il prossimo passo? Dove saremo?”

Ora 66enne, Kentridge è insolito – quasi unico – tra gli artisti contemporanei per aver ottenuto la stessa accettazione nei teatri e nei teatri d’opera quanto nei musei e negli spazi di arte contemporanea. Ha iniziato la sua carriera a metà degli anni ’70 come illustratore e incisore con sede a Johannesburg, ma la sua pratica si è ampliata per includere cortometraggi stravaganti, installazioni elaborate e maestose opere d’arte pubblica.

Spesso i suoi soggetti fanno riferimento alla letteratura classica o alla storia dell’arte; Quasi sempre riflettono sull’amara eredità del Sud Africa, come nel suo nuovo film d’animazione “Città profonda” (2020), una risposta alla storia controversa di Johannesburg. Un documentario sulla realizzazione del film sarà proiettato al Barbican insieme a “Waiting for the Sibyl”.

In un’era di arte concettuale e digitale, Kentridge è rimasto decisamente figurativo e analogico: i suoi enormi disegni a carboncino, gli schizzi sciolti a china e le proiezioni tremolanti sono immediatamente riconoscibili. Anche quando si lavora su progetti di collaborazione, la maggior parte del suo tempo viene speso lavorando da solo con inchiostro, carboncino e carta, ha detto l’artista. “La fisicità è fondamentale. È il mezzo attraverso il quale avviene il pensiero”.

Per quanto gli piaccia fare spettacoli in galleria, ama la sfida delle commissioni teatrali, ha aggiunto. “Il teatro dell’opera dice: ‘Ti daremo una tela, 17 metri di larghezza, 11 metri di altezza.’ E ti daremo altri 18 metri di profondità’”, ha detto. “E posso disegnare un’ora e mezza nello spazio.”

Con i teatri d’opera e le sale da concerto chiusi, si è accucciato a Johannesburg e ha girato una serie di nove film sulla sua pratica in studio, che ora sono in fase di montaggio. Ha anche preparato a retrospettiva sulla carriera alla Royal Academy di Londra (che uscirà a settembre dopo i ritardi dovuti alla pandemia) e realizzando un film d’animazione in risposta alla Sinfonia n. 10, che sarà eseguita dal vivo al festival di Lucernain Svizzera, a giugno.

“Ci sono sempre troppi progetti”, ha detto con una risata. “Ma non posso incolpare nessuno tranne me stesso.”

Ritrovare “Aspettando la Sibilla” alla luce del coronavirus è stato salutare, ha aggiunto: Sebbene l’opera riguardasse in parte i limiti della conoscenza umana, in parte sulla mortalità stessa, conteneva anche semi di speranza.

“A lungo termine, nessuno di noi ne uscirà vivo, ma mentre siamo qui, possiamo riconoscerlo”, ha detto. “Possiamo ancora lavorare con saggezza e ottimismo. Il comfort deve essere portato dove può essere trovato”.

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