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Cosa mi ha mostrato scrivere un libro sull’India sui miti coloniali ‹ Centro letterario

Nel 2007, armato di un Bachelor of Arts e esattamente zero esperienze rilevanti, mi sono recato a Bombay, in India, per un anno per lavorare presso un’organizzazione no-profit specializzata in programmi per bambini e giovani che vivono per strada.

Tutti i tipi di giovani appassionati ambiziosi stavano facendo tirocini come questi. Ragazzi intelligenti e avventurosi con venature di benefattore, lanciati in luoghi lontani per sporcarsi le mani in disfunzioni estranee. La maggior parte di loro, bianchi, tutti noi sufficientemente privilegiati da accettare denaro dai nostri genitori per integrare i nostri magri stipendi.

“Ci piace rimandare gli stagisti nei paesi da cui provengono”, ha spiegato il responsabile delle assunzioni canadese quando mi ha offerto il lavoro. Ero stato in India solo una volta prima d’ora. Cresciuto a Toronto negli anni Novanta, la mia esposizione alla madrepatria è stata filtrata dagli amici dei miei genitori e dalla comunità conservatrice del tempio indù di cui facevamo parte. L’India nella mia testa era un luogo vago in cui la vita semplice trionfava sulla modernità e sull’individualismo, e tutti adoravano Gandhi. Era una terra immaginaria deformata da rivisitazioni astoriche, intrisa della nostalgia di altre persone.

Non ho messo in dubbio il motivo del responsabile delle assunzioni per avermi dato il lavoro rispetto a qualcun altro. Per la prima volta nella mia vita sono stato preso abbastanza sul serio da essere volato dall’altra parte del mondo. Questo tirocinio mi permetterebbe di posticipare l’accettazione della mia scuola di legge di un anno intero. A chi importava se mi consideravano un’assunzione per la diversità?

E così sono atterrato nel bel mezzo dei monsoni di Bombay, in qualche modo convinto che io, un delirante ventiduenne, fosse necessario nel paese dei miei antenati per aiutare a risolvere problemi sistemici profondamente radicati, intrisi di migliaia di anni di strutture e centinaia di anni di colonialismo.

Sfruttando la forza relativa del dollaro canadese, mi sono divertito moltissimo durante il mio tirocinio. Dopo alcune difficoltà iniziali di crescita, come trovare un padrone di casa che affittasse un appartamento a una donna single, mi sono innamorato di Bombay. Il mio amore era così forte che ho persino scelto di smettere di chiamare la città con il suo nuovo nome, Mumbai, in solidarietà con la gente del posto che ha resistito ai tentativi nazionalisti indù di rinominare ogni sua strada, edificio e artificio. Ho accumulato un gruppo eclettico di amici, gente del posto e stranieri allo stesso modo: artisti, tipi dell’industria cinematografica, marketing, soci McKinsey junior e lavoratori senza scopo di lucro come me.

Prima di partire, ho capito la mia giustapposizione di marrone al bianco, e niente di più.

Ho mangiato pav bhaji al burro alle bancarelle dei venditori ambulanti e piatti di mezze disposti con cura nei caffè chic, ho curiosato nelle boutique di stilisti e poi ho contrattato per imitazioni al mercato. Nel vivace sobborgo di Bandra, dove eleganti locali notturni con nomi come Zenzi o Poison erano nascosti tra bungalow coloniali e grattacieli, ho affittato un appartamento a pochi passi dalla casa della superstar internazionale Shah Rukh Khan.

Nei giorni fuori, i miei amici espatriati e io marciavamo con sicurezza in hotel a cinque stelle, sfrecciando attraverso metal detector, oltre le guardie di sicurezza, solo per usare il bagno nell’atrio climatizzato, non registrando completamente l’esitazione dei miei colleghi indiani delle ONG a Fai lo stesso.

Fu solo anni dopo, quando stavo lavorando a un romanzo manoscritto che in seguito divenne Tali grandi sogniche ho davvero iniziato a decomprimere l’intera esperienza.

*

Dopo quel primo tirocinio, ho sentito una tale attrazione a Bombay che sono tornato l’estate successiva per lavorare in un’organizzazione di diritto dei diritti umani.

Dopo appena due mesi dall’inizio di questo secondo stage, un grande incendio ha dilaniato uno slum di Bombay chiamato Behrampada. Secondo i rapporti, nell’incendio sarebbero state distrutte quasi trecento capanne. Tre persone sono morte, 29 persone sono rimaste ferite e 2.500 persone sono rimaste senza casa. I funzionari non hanno determinato la causa dell’incendio, ma i residenti e i difensori dei diritti abitativi hanno denunciato un gioco scorretto, puntando il dito contro gli sviluppatori privati ​​che volevano un pezzo di questo bene immobile. Alcuni resoconti dei media hanno suggerito che l’incendio si sia diffuso per caso, dopo che un incendio di cottura ha causato l’esplosione di più cilindri di cottura adiacenti. Ho persino letto una storia in cui si suggerisce che i residenti stessi appiccassero il fuoco, per evitare un’imminente campagna di demolizione del governo.

Dopo essere tornato a casa, ho pensato spesso a Behrampada e all’incendio dei bassifondi, ma dall’altra parte del mondo non avevo nessuno con cui sezionarli.

C’erano le domande immediate: cosa ha davvero causato l’incendio? È stato deliberatamente impostato? Se lo fosse, chi farebbe qualcosa di così sadico?

E poi c’erano quelli più pesanti: com’era la vita delle persone che vivevano in uno spazio costantemente a rischio di essere espropriato per fini commerciali? Quali miti contribuiscono alle nostre idee su chi ha il diritto di occupare la terra e chi no?

Dall’altra parte del mondo da Bombay, non sono riuscito a trovare risposte a nessuna di queste domande. Fu allora che mi iscrissi a un corso di scrittura creativa all’Università di Toronto nei sabati mattina invernali.

Sono tornato nella terra che i miei nonni hanno lasciato nella prima metà del ventesimo secolo con più status di quanto avrebbero mai potuto sperare per i loro nipoti.

Inizialmente, ho iniziato con il mio personaggio principale Rakhi, costruendole una vita a Behrampada. Mi sono seduto per ore al bar sotto la Toronto Reference Library, la più grande biblioteca pubblica di riferimento del Canada, facendo ricerche su iniziative di demolizione, contenziosi di interesse pubblico e programmi di riabilitazione dei bassifondi, riempiendo il mio cervello di informazioni su questo mondo di storie che stavo creando. Le risposte hanno lasciato il posto a più domande a più risposte e così via.

Anche se non ho mai scoperto chi ha appiccato l’incendio di Behrampada nella vita reale, ho passato anni a masticare queste domande, trasformando alla fine le risposte in ciò che alla fine è diventato Tali grandi sogni.

*

Tuttavia, è stato solo quando ho avuto un manoscritto completo che le domande che stavo ponendo sul romanzo sono state, inevitabilmente, rivolte a me stesso.

È stato il personaggio di Alex, l’ingenuo stagista straniero per metà indiano, che mi ha portato a questo punto. Perché Alex era in India? Cosa voleva dal suo tirocinio? Come si vedeva in relazione alle persone intorno a lui? Nel tentativo di capirlo, ho dovuto confrontarmi con i miti sulla mia identità.

C’è un tropo nella narrativa della diaspora dell’Asia meridionale noto come “il ritorno del nativo”, in cui una generazione nata all’estero si collega con la propria eredità nella patria ancestrale. Mentre scrivevo, ho scoperto che questo tema si era svolto nella vita reale per me.

Prima di partire, ho capito la mia giustapposizione di marrone al bianco, e niente di più. Appiattire i nostri indicatori di identità, centrarci come emarginati e raccogliere quei benefici è stata una tecnica di sopravvivenza impartitami dalla mia comunità della diaspora a Toronto. Non solo, è stato nuovamente rafforzato dal responsabile delle assunzioni canadese che mi ha mandato in primis a Bombay.

Uno sguardo più attento ha dimostrato che questa premessa è falsa. C’era così tanta storia e identità che portavo con me: casta superiore, ricchezza familiare recentemente accumulata, cittadinanza canadese, appartenenza al gruppo religioso dominante, colore della pelle marrone medio. Ha informato la mia vita quotidiana in India, indipendentemente dal fatto che prestassi attenzione o meno.

Che lavoravo e vivevo nel settore no-profit a Bombay, quando parlavo a malapena l’hindi (o qualsiasi altra lingua indiana), o che mi divertivo in giro per la città e ottenevo l’accesso a spazi da cui così tante persone erano sbarrate (come i bagni di il Taj Hotel). Che sono tornato nella terra che i miei nonni hanno lasciato nella prima metà del ventesimo secolo con più status di quanto avrebbero mai potuto sperare per i loro nipoti.

Per iscritto Tali grandi sogni, fare domande sulla demolizione degli slum, un’esperienza del tutto esterna a me, è diventata la ricerca di un’esperienza universale di indianità. Scavando più a fondo nella storia per riconoscere il privilegio dei miei antenati, ho iniziato a raschiare il luogo a cui appartengo in questo disordinato mosaico di identità, una complessità che continuerò a svelare per il resto della mia vita.

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sogni così grandi

Tali grandi sogni di Reema Patel è disponibile tramite Ballantine Books.

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