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Echi del 2006: il Jazz Fest torna a New Orleans per il 2022

NEW ORLEANS (AP) — Una volta messo a tacere dalla pandemia di COVID-19, il New Orleans Jazz & Heritage Festival ha aperto venerdì per la prima volta in tre anni — un tanto atteso revival del 2022 che conserva echi del 2006, quando la celebrazione annuale della musica e la cultura è andata avanti anche dopo l’uragano Katrina.

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“Abbiamo resistito a una tempesta come nessun altro”, ha dichiarato Jennifer Jones, residente da sempre a New Orleans, riferendosi alla pandemia. Portava un parasole ornato di piume e si pavoneggiava per il parco in un completo di rosa, blu e giallo cangianti.

La produzione di due fine settimana attira decine di migliaia di persone al Fair Grounds Race Course della città, dove fino a 80 spettacoli musicali si esibiscono ogni giorno su più di una dozzina di palchi, integrati da mostre d’arte e artigianato e una serie di stand con cibi dalla Louisiana e oltre .

“Questa adorabile comunità, qui a New Orleans, ha bisogno di questo festival”, ha detto il visitatore Garey Rosen mentre lui e un amico scattavano un selfie mentre “Jesus on the Main Line” risuonava a tutto volume dalla tenda Gospel del festival. Era il suo settimo Jazz Fest per Rosen, che diceva di essere del New Jersey.

“Tutti qui fanno affidamento su questo festival. Ed è il miglior festival del mondo”, ha detto Rosen.

Lionel Richie e Death Cab for Cutie sono tra le estrazioni di venerdì al festival che cosparge numerosi intrattenitori di grandi nomi per tutta la sua corsa. Gli Who sono i titoli di sabato; i Red Hot Chili Peppers, domenica. Ma il festival potrebbe essere meglio conosciuto per aver mostrato una gamma vertiginosa di talenti musicali, stili e generi musicali della Louisiana: jazz, blues, Cajun, Zydeco e altro ancora.

Gli organizzatori hanno annullato lo spettacolo dell’aprile 2006 otto mesi dopo il fallimento degli argini e l’allagamento della città durante l’uragano Katrina, e poiché detriti e case danneggiate dall’acqua continuavano a rovinare il paesaggio. Il produttore del festival di lunga data Quint Davis racconta due forti ricordi emotivi di quel festival: Bruce Springsteen ha fatto piangere la folla locale cantando “My City of Ruins” per chiudere il primo fine settimana e la gioia di avere la folla in fila ai cancelli il giorno dell’inaugurazione.

“Era semplicemente incredibile energia, come un pellegrinaggio”, ha ricordato Davis martedì.

Il 2020 ha segnato la prima volta che il festival è stato cancellato nei suoi 50 anni di storia, a causa del COVID-19. “È stato come una spada nel cuore”, ha detto Davis, aggiungendo che il ritorno è stato in qualche modo più difficile rispetto al festival post-Katrina perché la pandemia ha portato a cambiamenti nei fornitori, costi più elevati e complicazioni nell’arrotondare le attrezzature dopo una tregua di tre anni.

La cancellazione del 2020, oltre alla cancellazione dei ritorni programmati nella primavera e nell’autunno del 2021, è stata emotivamente devastante per gli organizzatori e i fan del festival, ha affermato Davis. E hanno portato shock economici ricorrenti per i bar, i ristoranti e i locali di musica che contano su un afflusso di visitatori del Jazz Fest.

“Sono i nostri due weekend più importanti dell’anno”, ha detto James Gonzci, co-proprietario di Liuzza’s by the Track, ricordando la delusione. Il bar e il ristorante del quartiere attirano folle dopo ogni giorno del festival.

Robert Mercurio può valutare la rimonta da due prospettive. Come bassista della band funk Galactic, attribuisce al festival il merito di aver aiutato la band a costruire fama internazionale dopo un’esibizione del 1996. Come comproprietario della storica Tipitina’s club musicale, apprezza il business che il Jazz Fest porta nei locali di musica dal vivo mentre riprendono piede dopo la chiusura della pandemia.

“Penso che le persone che non sono state a New Orleans per molto tempo non vedano l’ora di venire a Tipitina’s per vivere la vera esperienza di New Orleans dopo il festival”, ha detto Mercurio giovedì.

Il Jazz Fest torna come casi di COVID-19 sono a un punto più basso rispetto a come erano da mesi e due terzi della popolazione statunitense è vaccinata. I mandati delle maschere, i limiti di raccolta pubblica e i requisiti di prova del vaccino sono stati revocati a New Orleans. I ricoveri rimangono bassi in Louisiana dopo aver raggiunto picchi pericolosi nel 2020 e nel 2021.

Le maschere erano uno spettacolo raro alla festa, la maggior parte delle quali si svolge all’aperto. Ebere Adighibe, che vende gioielli artigianali da uno stand con il partner Teaty Pawoo, aveva la maschera tirata sotto il mento, pronta se necessario. “Al chiuso, lo indosso sempre”, ha detto mentre una brezza agitava l’aria calda del mattino. “Qui fuori, non mi preoccupo troppo per questo.”

I tassi di occupazione degli hotel del Jazz Fest non sono ancora tornati ai livelli del 2019. Kelly Schulz dell’associazione turistica New Orleans & Co., ha affermato che gli hotel del centro e del quartiere francese finora prevedono un’occupazione di circa l’80%. Era circa il 90% tre anni fa.

Ma Schulz indica diversi segnali di ripresa, tra cui il ritorno di quest’anno del Mardi Gras le sfilate e le feste della stagione, il torneo di basket NCAA Final Four, un recente torneo di golf professionistico, i playoff NBA e due importanti convention.

Il Jazz Fest, ha detto, ha un impatto stimato di 400 milioni di dollari sull’economia locale, simile a quando la città ospita il Super Bowl.

“Quello che stiamo vedendo è il miglior periodo di tempo come industria dall’inizio della pandemia”, ha detto Schulz.

“Il confronto con il 2006 è significativo”, ha detto Schulz del ritorno del Jazz Fest. “Perché penso che sia così che la gente si senta al riguardo, in termini di ritorno e cosa significa e quanto le persone hanno aspettato questo giorno, soprattutto perché la gente pensava che l’avremmo fatto l’anno scorso ed è stato nuovamente cancellato”.

Anche Mercurio dice che il ritorno del Jazz Fest ricorda il 2006 dopo Katrina. “Sembra un risveglio dopo un periodo davvero buio”, ha detto. “Finalmente si arriva alla luce alla fine del tunnel che tutti stavamo cercando da così tanto tempo.”

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