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Emma Smith: ‘I libri fanno un lavoro straordinario, ma possiamo sopravvalutarne l’importanza’ | Libri

emma Smith è professore di studi shakespeariani all’Università di Oxford. Il suo libro più venduto Questo è Shakespeare è stato elogiato da artisti del calibro di Hilary Mantel e Margaret Drabble. È un’esperta del First Folio di Shakespeare, la prima edizione raccolta delle sue opere nel 1623 e uno dei libri più preziosi al mondo. Ha scritto libri sul First Folio e nel 2016 è stata chiamata ad autenticare una copia appena scoperta presso la biblioteca di Mount Stuart sull’isola di Bute (era autentica). Smith ospita anche Avvicinarsi a Shakespeare, una serie di podcast. Il suo ultimo libro, Magia portatileè una storia di lettura che esplora il modo in cui i libri hanno plasmato le nostre vite sociali, culturali e politiche.

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Il tuo lavoro sul First Folio ti ha guidato verso la scrittura di questa storia del libro fisico?
Penso che probabilmente sia vero. E il mio investimento nel modo in cui quel libro è stato trasformato da un prodotto abbastanza normale del mercato della stampa in questa icona della vetrina. Mi interessava molto pensare a quel libro nella storia delle biblioteche e nel collezionismo di libri e ai valori che queste pratiche mettono sui libri.

Magia portatile parla del potere dei libri, ma anche del modo in cui potremmo sopravvalutarli. Eri consapevole di questa tensione mentre la scrivevi?
Stavo cercando di seguire una linea di riconoscimento dello straordinario lavoro che i libri svolgono nelle nostre vite e sottolineando alcuni dei modi in cui lasciamo che ciò sopravvaluta la loro importanza. Il ragazzo che ha tagliato scherzo infinito a metà su Twitter per facilitarne il trasporto è stata trattata come la donna che ha messo il gatto nel cestino. C’è stato l’accumulo più terribile.

A volte perdiamo di vista il fatto che i libri sono una forma di tecnologia, un’innovazione antica ma duratura.
Penso che la tecnologia del libro sia probabilmente la sua caratteristica più importante, perché lo stabilisce come una sorta di interfaccia tra noi e il contenuto. Quell’interfaccia si è evoluta, ma in qualche modo è rimasta straordinariamente costante. Cito Marziale nel I secolo dell’era cristiana, dicendo come i libri fossero più convenienti dei rotoli perché potevi tenerli con una mano. Ora, se hai dato Martial Magia portatile, sapeva esattamente cos’era quella tecnologia e come usarla. La tecnologia di base non è cambiata in 2000 anni. Ci sono state molte discussioni sugli ebook e su come avrebbero ucciso il libro o si sarebbero trasformati in affascinanti oggetti multimediali, ma in realtà nessuna di queste cose è accaduta. I Kindle sono molto simili ai libri nel formato, nelle dimensioni e in quello che vogliono fare. Non hanno rivoluzionato l’interfaccia. Vogliono essere libri.

Come resistere a ciò che i giapponesi chiamano tsundoku: la pratica di acquistare più libri di quanti potresti mai leggere?
Una delle cose che mi spaventa sempre dei cofanetti di DVD è quando dice quanti minuti ci sono da guardare. È una buona cosa che i nostri scaffali non abbiano quella funzionalità, perché si sommerebbe a più delle nostre vite. Cerco di non collezionare libri per accumulare un particolare tipo di oggetto fisico: tutte le edizioni di un determinato libro o tutte le prime edizioni di un determinato autore. Non ci riesco completamente qui. Continuo ad acquistare edizioni di La storia naturale di Selborneche è un libro che amo.

Sappiamo quali libri c’erano sugli scaffali di Shakespeare?
Nessun libro, sorprendentemente, è stato elencato nel testamento di Shakespeare, e non abbiamo mai trovato un libro che sia stato accettato di essere di sua proprietà. Conosciamo i suoi libri preferiti – in particolare la traduzione di Ovidio di Golding – ed è difficile non pensare che avesse la sua copia di Metamorfosi. Libri più grandi e costosi come quello di Holinshed Cronache potrebbe aver avuto accesso altrove. Ha un certo apprezzamento della cultura del libro, come quando Lady Capuleti chiama Parigi un “volume giusto”, annotato e necessita di una nuova rilegatura.

Uno dei capitoli più inquietanti del libro riguarda la rilegatura dei libri in pelle umana…
È davvero orribile. È il lato oscuro del collezionismo molto specializzato e feticizzato che segna in particolare il XIX secolo. L’antropodermia, come viene chiamata, tende ad essere eseguita su libri di medicina o libri di criminalità. Non ci sono molte copie nel Regno Unito, ma una di queste è a Bristol ed è il resoconto di un omicidio ed è in parte rilegato nella pelle dell’assassino impiccato. Quell’oggetto è in realtà Madame-Tussauds, roba da camera degli orrori.

Hai insegnato durante la pandemia. Come è cambiato il modo in cui i tuoi studenti usano i libri in questo periodo?
Stavo commiserando i miei studenti quando le biblioteche di Oxford hanno chiuso per la pandemia, perché è stato un vero sconvolgimento per il mio mondo. Per loro non è stato così tanto: più di quanto mi fossi reso conto, avevano già fatto il passaggio ai libri digitali e alla ricerca online e hanno apprezzato il fatto che la chiusura delle biblioteche rendesse disponibili più cose in formato digitale. Quindi sì, questo è completamente cambiato. Ma agli studenti piace ancora possedere libri su cui scrivere e annotare: è prendere in prestito libri di biblioteca di cui si sono disinnamorati.

Quali libri ci sono sul tuo comodino?
Avendo scritto di quanto usiamo i nostri libri per dire qualcosa di lusinghiero su noi stessi, sono diventato enormemente consapevole di questa domanda. Quindi, non verniciato: Il libro di Ed Buscombe su I Cercatoriun western di cui mi preoccupo da anni; Lo straordinario romanzo di Jenni Fagan Luckyboothe una copia, come sempre, di Gilbert White La storia naturale di Selbornein edizione tascabile con illustrazioni di Clare Leighton.

Cosa leggi per puro piacere?
Tutti i tipi di cose. Adoro un nuovo romanzo di Ali Smith o Kate Atkinson. Amo leggere i gialli, torno a Margery Allingham oa Dorothy Sayers. Ho sempre molti libri in giro.

Quale libro daresti a un bambino di 12 anni?
Questo potrebbe essere un consiglio di disperazione, che suggerisce i libri che ti piacevano a quell’età, ma io amavo Astérix. Un dodicenne potrebbe pensare che i libri siano al di sotto di loro, ma penso che Astérix sia davvero spiritoso, divertente e intelligente. Penso che avvicinare un bambino alla narrativa grafica sia davvero una buona cosa.

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