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I primi anni della NAACP a Washington sono esplorati nel nuovo libro di Derek Gray

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Quando la National Association for the Advancement of Colored People è stata costituita a New York City nel 1909, era inevitabile che alla fine ci sarebbe stata una filiale a Washington.

Dopotutto, ha detto archivista e storico Derek Gray, il Distretto aveva una considerevole popolazione afroamericana e c’era “una robusta classe medio-alta nera in città: avvocati, educatori, imprenditori. La Howard University e la M Street High School erano centri di istruzione di qualità per i neri.

Ma che tipo di filiale sarebbe?

Questa è la domanda che Gray affronta nel suo nuovo libro: “La NAACP a Washington, DC: Da Jim Crow a Home Rule”, pubblicato da History Press.

L’ufficio nazionale NAACP è stato fondato e gestito principalmente da progressisti bianchi. Washington è stata la quarta città degli Stati Uniti ad avere un capitolo NAACP – Chicago e Boston sono state prima di esso – e, ha detto Gray, è stata sostanzialmente la prima ad avere una leadership nera. Maria Chiesa Terrell fu tra i primi ufficiali e John Milton Waldronpastore della Shiloh Baptist Church, è stato il primo presidente del ramo.

I membri avevano una responsabilità unica.

“New York era una centrale elettrica, ma DC era il centro del potere”, ha detto Gray. “La filiale aveva due ruoli doppi: servire gli interessi della comunità nera della città, ma anche monitorare ciò che stava accadendo al Congresso in termini di legislazione che avrebbe influito negativamente sugli afroamericani in tutto il paese”.

Come con tante organizzazioni alle prime armi, i primi giorni della NAACP a Washington furono impegnativi. I giornali della città furono licenziati. Ci si potrebbe aspettare che da giornali di proprietà di White come l’Evening Star e il Washington Post, ma Gray ha scoperto che anche la stampa nera era tutt’altro che favorevole.

“È stato molto affascinante per me”, ha detto Gray.

Un giornale di spicco per la comunità afroamericana dell’epoca era il Washington Bee, guidato dall’editore firebrand William Calvin Chase.

“Ha immediatamente respinto la NAACP quando è stata costituita per la prima volta”, ha detto Gray. “Era convinto che qualsiasi movimento che mettesse insieme afroamericani e bianchi non avrebbe funzionato. Per molto tempo l’ha semplicemente ignorato”.

Chase pensava che l’approccio accademico lento e attento alle relazioni razziali fosse una perdita di tempo.

“Chase era tipo, no, hai bisogno di attivismo”, ha detto Gray.

Quella dicotomia — prudenza vs. attivismo — è stato emblematico dei primi anni dell’organizzazione.

Il libro di Gray è un buon manuale sulle questioni relative ai diritti civili che il paese deve affrontare all’inizio del XX secolo. La candidatura di Woodrow Wilson “Davvero galvanizzato il ramo”, ha detto Gray. “Wilson, ha parlato bene. Fondamentalmente si descriveva come un liberale del sud. Ha condannato il linciaggio fin dall’inizio e ha impressionato la NAACP, inclusa la filiale di Washington”.

La NAACP ha approvato Wilson – il presidente della sezione DC Waldron era un grande fan – fiducioso che il Democratico sarebbe stato un alleato alla Casa Bianca. Si è rivelato essere l’opposto, segregando i dipartimenti federali e zoppicando una classe media nera in ascesa a Washington.

Nel 1915, Wilson partecipò a una proiezione di di DW Griffith “La nascita di una nazione” alla Casa Bianca. Il film era in sintonia con la causa confederata e le sezioni NAACP in tutto il paese stavano cercando di impedirne la proiezione.

“Alcune filiali sono state in grado di eliminare le scene o di bandirle del tutto”, ha detto Gray.

Per il Distretto, la questione era un perfetto esempio della tensione tra moderazione e militanza. Gray scrive che in una riunione mensile del capitolo NAACP distrettuale, “un membro ha suggerito una soluzione radicale. Se tutto il resto falliva, allora i chimici della città, di cui lui faceva parte, «dovrebbero riunirsi e impedire lo spettacolo dell’opera mediante l’uso di esplosivi». “

Non è successo. Gray ha detto: “L’azione diretta – picchetti e boicottaggi – non era l’appetito della filiale. Lo guardarono – lo chiamarono “l’elemento turbolento” – e decisero: “Staremo attenti, saremo cauti”. “

Alla fine, “The Birth of a Nation” è stato mostrato al National Theatre senza incidenti.

Il capitolo ha avuto più successo con il cosiddetto Mammy Monument, una statua di una donna nera che si prende cura dei bambini bianchi che ha avuto il sostegno delle United Daughters of the Confederacy e dei Sons of Confederate Veterans. Gray ha detto che anche alcuni membri maschi della NAACP non hanno avuto problemi con la scultura proposta.

“Le donne del ramo erano effettivamente responsabili della mancata realizzazione di quel monumento”, ha detto Gray. “Donne come Mary Church Terrell, La tata Helen Burroughs e Virginia McGuire – tutte queste potenti sorelle – dissero: ‘Sapete una cosa, ragazzi? Fatti da parte. Ci pensiamo noi.’ “

Quando pensiamo al movimento per i diritti civili, tendiamo a pensare ai sit-in, alle marce e ai discorsi degli anni Cinquanta e Sessanta. Gray spera che il suo libro ricordi ai lettori le battaglie precedenti e le persone che le hanno combattute.

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