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I tag SAMO di Basquiat sono apparsi in questo loft di Williamsburg

La fotografa documentarista Dona McAdams ha scoperto questo tag SAMO nel vano dell’ascensore di 53–55 South 11th Street, un’ex fabbrica dove aveva un loft, intorno al 1979.
Foto: Dona Ann McAdams

South 11th Street comprende due brevi isolati tra Kent e Berry Street, proprio sulla cuspide di Hasidic Williamsburg. “Era praticamente una rovina quando mi sono trasferito”, dice Jim Fleming di 53-55, la fabbrica di sei piani trasformata in loft per artisti dove vive con sua moglie, Lewanne Jones, dal 1982. Oggi, l’edificio è generico immobiliare di fascia media; i loft un tempo tentacolari sono stati convertiti, per la maggior parte, ad appartamenti con una o due camere da letto che affittano per circa $ 3.000 al mese. La banchina di carico del montacarichi che teneva svegli i residenti a tutte le ore è stata bloccata da blocchi di cemento, ma è ancora possibile vederne il contorno attraverso la vernice.

Quello che non puoi vedere, dicono Fleming e Jones, sono i resti del contatto del loro edificio con la storia dell’arte di New York. Alla fine degli anni ’70, sulle strutture della città iniziarono ad apparire messaggi criptici: “SAMO© AS AN END 2 THE NEON FANTASY CALLED ‘LIFE'” o “SAMO© AS AN END TO BOOSH-WAH”. Nel dicembre 1978, Il Voce del villaggio ha rivelato che dietro i graffiti c’erano Jean-Michel Basquiat e un collettivo di amici e collaboratori. (Il giornale li chiamava “la nuova ondata di Magic Marker Jeremiahs.”) Le etichette alla fine arrivarono al 53–55, dove furono scarabocchiate tra gli atterraggi. La scritta era piccola, con l’etichetta completa che occupava all’incirca la lunghezza e l’altezza di un singolo mattone. Erano piccole curiosità, una storia tramandata negli anni tra i residenti. Secondo la tradizione, Basquiat è venuto nell’edificio con Andy Warhol, “ma tutta questa roba è potenzialmente apocrifa”, ha detto Jones.

L’artista e archivista Henry Flyntche ha creato il primo archivio dei graffiti di SAMO e fotografato l’edificio circa 25 anni fa, una volta disse a Fleming che stava “vivendo nella Cappella Sistina” di Basquiats accidentali. Non sono durati. Dopo che l’edificio è stato venduto nel 2004, una ristrutturazione ha convertito l’ascensore industriale in un ascensore per passeggeri più piccolo e tromba delle scale, seppellindo per sempre ciascuno dei restanti tag SAMO in strati di vernice e muro a secco. “Quando hanno installato il nuovo ascensore, è stato come, ‘Oh, sono così stupidi!”, dice Jones.

Quando Jim Fleming e Lewanne Jones si trasferirono nel loro loft di Williamsburg nel 1982, notarono piccole targhette SAMO sulle pareti del loro vano dell’ascensore merci. Jones ha scattato questa fotografia di un tag intorno al 1990, prima che gli sviluppatori lo dipingessero e installassero un ascensore per passeggeri intorno al 2015.
Foto: Lewanne Jones

Prima della ristrutturazione, le prove degli occupanti del passato erano ovunque: scatole di banconote da $ 1 tagliuzzato nel seminterrato, che Fleming, un editore, usava confezionare i suoi libri, e vaschette di fusi. I tag SAMO hanno ottenuto la massima attenzione. C’era una volta uno molto più grande nello stesso pozzo dell’ascensore che diceva, a lettere alte almeno due piedi, “SAMO© COME FINE A TUTTO”. Il fotografo documentarista Dona McAdams, che ha vissuto nell’edificio alla fine degli anni ’70, ricorda di essere partita per un viaggio e di aver trovato i graffiti al suo ritorno. “All’epoca non sembrava un grosso problema perché non era stato scoperto”, ha detto. Ad un certo punto tra il trasloco di McAdams nel 1979 e l’arrivo di Fleming e Jones nel 1982, quelle grandi lettere furono ridipinte e apparvero le etichette più piccole.

Con lo sviluppo del quartiere intorno al 53-55, la nuova costruzione lungo il lungomare ha ristretto la vista sul fiume dell’edificio in aumento. Nel 2004, il complesso che comprende 53-55 è stato venduto a Dov Land LLC e gli inquilini di lunga data si sono trovati in una situazione di stallo con il loro nuovo padrone di casa. (“Attraverso i cambiamenti nel quartiere, l’inflazione e altre forze di mercato, i valori degli affitti sono aumentati”, ha detto al New York un avvocato di Dov Land Volte nel 2006. “Il padrone di casa, come ogni proprietario di un edificio, vuole massimizzare il reddito da locazione.”) Acquisti e altre tattiche per allontanare gli inquilini: molti degli artisti se ne sono andati. L’edificio è stato scolpito in due indirizzi, 53–55 e 65 South 11th Street, e il montacarichi che un tempo serviva l’intero edificio è stato trasformato in un ascensore per passeggeri per soli 65. Questa, dicono i residenti, era la fine dei tag SAMO. “La gente veniva a visitare i graffiti”, ha detto Jones, un produttore di film d’archivio, ma ai proprietari non importava. (Il gestore della proprietà dell’edificio non ha risposto alle richieste di commento sulla copertura dei graffiti.)

Questo è più o meno come va a New York. A volte le perdite sono piccole; altri si sentono impossibili da perdere. Dopo che uno sviluppatore è stato demolito 5 punti — un complesso industriale abbandonato a Long Island City che era diventato una mecca dei graffiti — da costruire affitti di lusso21 artisti ha vinto un accordo di quasi $ 7 milioni per il loro lavoro. Ora c’è una serie di murales commissionati sul lato dell’edificio di fronte ai 7 binari del treno che tentano, e falliscono, di replicare l’autenticità spettacolare della sublime struttura ricoperta di opere d’arte che era una volta 5 Pointz.

Ogni tanto alcuni famosi murales vengono salvati dalla palla demolitrice, come quello di Keith Haring 1987 Graffiti su un muro del Boys’ Club di New York. Altre volte, vengono mangiati dalle stesse forze con mezzi diversi: un murale di Haring che è stato asportato da un centro giovanile dell’Upper West Side è stato messo all’asta per $ 3,9 milioni nel 2019.

Oltre alla loro associazione con Basquiat, i tag SAMO al 53–55 e al 65 di South 11th Street ricordavano un’epoca in cui feste da 1.000 persone si svolgevano fino alle 6 del mattino in magazzini abbandonati sull’East River e quando artisti e i loro vicini, per lo più lavorando -classe immigrati da Porto Rico e Polonia, potrebbe effettivamente vivere a Williamsburg e permettersi Greenpoint. L’edificio oggi non ha più l’aspetto di una volta. Ci sono circa nove unità rinnovate su ogni livello, la stessa quantità di spazio che un tempo ospitava i loft di due artisti, come quello condiviso da Fleming e Jones, che conserva ancora i pavimenti originali in legno e le travi a vista.

All’inizio, la coppia era disinvolta riguardo ai graffiti, ma le etichette sono diventate speciali con il passare degli anni. L’ex operatore dell’ascensore li indicava con orgoglio ogni volta che entrava qualcuno di nuovo, e quando si sparse la voce che c’era un Basquiat nell’edificio, la gente iniziò a venire solo per vedere le etichette. Non dovevi pagare $ 35 dollari (o $ 65 per saltare la coda) per vedere un Basquiat; era storia dell’arte allo stato brado. “Quelle cose erano una dozzina di dieci centesimi in passato”, dice Jones. “Onestamente, sai, potresti vederlo ovunque.”

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