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Il nuovo libro offre uno sguardo ampio ma personale sulla storia dei neri in Alaska e una tabella di marcia per borse di studio future

Storia nera nell’ultima frontiera

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Di Ian C. Hartman. Servizio del Parco Nazionale/Università dell’Alaska Anchorage. 210 pagine. 2020 (Disponibile gratuitamente in formato PDF)

Verso il 1880, William Shorey, al comando della nave baleniera Harriman, salpò nel Mare di Bering, posando gli occhi sull’Alaska, la terra che l’America aveva acquisito dalla Russia due decenni prima. Questo non è certo notevole per l’epoca, tranne per il fatto che Shorey era il figlio di schiavi liberati alle Barbados. È stato impiegato in una delle poche industrie che offrivano salari decenti e una certa libertà per i neri negli ultimi decenni dell’America del 19° secolo.

Shorey non è stato il primo uomo di colore a raggiungere l’Alaska, come apprendiamo da “Black History in the Last Frontier”. In questo libro altamente istruttivo di Ian Hartman, professore associato di storia all’Università dell’Alaska Anchorage, ci viene detto che fu la caccia alle balene che portò i primi viaggiatori neri nelle acque dell’Alaska negli anni ’40 dell’Ottocento. Il fatto che le navi baleniere al largo delle coste dell’Alaska trasportassero percentuali significative di membri dell’equipaggio neri è in gran parte trascurato ora, così come quasi tutta la storia dei neri in Alaska. È un enorme vuoto nella borsa di studio del nord che ha un disperato bisogno di essere riempito. Questo breve libro, più una panoramica che uno studio esauriente, offre numerosi punti di partenza per i giovani ricercatori che cercano di esaminare la storia dell’Alaska da una posizione che è stata troppo spesso ignorata.

“Gli afroamericani hanno viaggiato in Alaska per oltre 150 anni, ben prima dello stato e anche prima della corsa all’oro nel Klondike”, ci dice Hartman all’inizio. “Uomini e donne di colore hanno partecipato alla politica, allo sviluppo economico e alla cultura dell’Alaska. Cacciavano le balene, pattugliavano i mari, costruivano strade, prestavano servizio militare, aprivano attività commerciali, combattevano cariche politiche illegittime e forgiavano comunità”.

Questa è la storia raccontata da Hartman, a cominciare da quei primi balenieri e si snoda attraverso la corsa all’oro, due guerre mondiali, la rapida urbanizzazione dell’Alaska durante la Guerra Fredda, l’era dei diritti civili e poi nel nuovo millennio. È la storia di neri americani che emigrarono nell’estremo nord, trovando opportunità spesso negate loro altrove, ma lottando contro lo stesso razzismo strutturale a cui speravano di sfuggire.

Hartman esplora questa storia attraverso le vite di coloro che l’hanno vissuta, un approccio che umanizza la narrazione, rendendola accessibile e divertente per i lettori occasionali. Apprendiamo, ad esempio, di Melvin Dempsey, un ex schiavo fuggito dal sud. Ha preso la febbre dell’oro e ha iniziato a lavorare e fare prospezioni verso ovest, arrivando infine a Valdez nel 1898. Ben informato delle difficoltà dell’estrazione mineraria e delle scarse probabilità di successo, aprì una locanda e un ristorante al servizio dei nuovi arrivati ​​e aprì una sala di lettura cristiana e società. In seguito divenne direttore delle poste e oggi il fiume Dempsey porta il suo nome.

Incontriamo anche Zula Swanson, che lasciò l’Alabama e si diresse a ovest, raggiungendo Anchorage nel 1929. Lì costruì un piccolo impero di affari leciti e illeciti, si stabilì in città e possedeva mezzo milione di dollari in proprietà: 3 milioni di dollari nei dollari odierni — al momento della sua morte nel 1973, un’impresa che sarebbe stata del tutto irraggiungibile per lei nel Jim Crow South.

[Book review: ‘Buffalo Soldiers in Alaska’ explores a little known chapter of Black history in Alaska]

Lo zio Sam ha portato molti neri dell’Alaska a nord e alcuni sono rimasti. Dai giorni in cui i Buffalo Soldiers fornivano le forze dell’ordine nello Skagway dell’era della corsa all’oro, alla costruzione dell’Alaska Highway, e fino ad oggi, l’esercito è stato a lungo un gasdotto per la migrazione nera in Alaska. L’oleodotto stesso ha anche portato i neri americani a nord in cerca di lavoro, dove hanno sperimentato sia successi conquistati a fatica che razzismo standard. È un tema ricorrente qui.

Nella sua esplorazione della storia dei neri in Alaska, Hartman scopre aggiunte ad eventi ben noti, in cui i neri dell’Alaska hanno svolto ruoli chiave da allora dimenticati. Ad esempio, una scappatoia nell’Anti-Discrimination Act del 1945 fu smascherata quando a Robert e Beatrice Coleman fu rifiutato il servizio in un cocktail lounge di Fairbanks nel 1946. La famosa legge sui diritti civili, la prima del suo genere nella nazione, vietava alle aziende di impegnarsi in pratiche discriminatorie. Gli autori del disegno di legge avevano però commesso un errore materiale. La discriminazione è rimasta legale finché le aziende non l’hanno messa per iscritto. Le politiche parlate non erano coperte. Il legislatore ha modificato l’atto l’anno successivo grazie all’incessante attivismo dei Coleman. È una coda al racconto del lavoro svolto da Elizabeth e Roy Peratrovich, che di solito si conclude con la nota felice del passaggio del conto.

Questo libro è pieno di storie del genere, ma esplora anche le questioni strutturali che affliggono i neri dell’Alaska, in particolare quando i centri urbani si espansero rapidamente dopo la seconda guerra mondiale. I residenti neri di Anchorage sono stati inseriti in distretti impoveriti che la città ha ignorato. Le iniziative di rinnovamento urbano hanno significato la demolizione dei quartieri neri per far posto a nuove strade che servono i residenti bianchi delle case periferiche. E nonostante le leggi contro la discriminazione, le aziende mantenevano regolarmente i dipendenti neri in posizioni umili.

Insieme al resto del paese, i neri dell’Alaska iniziarono a spingere duramente per i diritti civili negli anni ’60 e Hartman mostra come questa lotta rispecchiasse il movimento nazionale, la storia in contrasto con il modo in cui gli abitanti dell’Alaska di solito vedono la nostra cultura. “In effetti”, scrive, “mentre gli abitanti dell’Alaska si sono applauditi per una striscia di indipendenza e un generale disprezzo per ‘come fanno le cose fuori’, la sua storia di discriminazione razziale da un lato e mobilitazione e attivismo per i diritti civili dall’altro .” espone più elementi in comune con altri luoghi rispetto a modelli eccezionali di apertura”.

Attraverso una serie di storie individuali che rendono omaggio al lavoro di molti neri dell’Alaska, Hartman racconta la storia più ampia dell’esperienza nera in Alaska. La storia nera deve essere conosciuta per comprendere l’Alaska e la storia americana, e questa panoramica offre un trampolino di lancio vitale per esplorare questa parte del nostro passato comune. Si spera che l’argomento, che sta cominciando ad attirare l’attenzione, venga ampliato da molti studiosi. Lo stesso Hartman ha uno studio accademico più approfondito che dovrebbe essere pubblicato entro la fine dell’anno, scritto con lo storico di Anchorage David Reamer. È un buon inizio. Nel frattempo, una copia stampata di “Black History in the Last Frontier” deve essere collocata in ogni biblioteca delle scuole superiori dell’Alaska.

Un libero PDF di “Black History in the Last Frontier” può essere ottenuto sul sito web del National Park Service.

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