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Le visioni mortali di Maggi Hambling | Il newyorkese

Quando la prima statua dedicata a Mary Wollstonecraft, femminista pioniera, patrona delle donne chiacchierone, è stata finalmente eretta in un parco nel nord di Londra, nell’autunno del 2020, circa duecento anni dopo la sua morte, la reazione del pubblico è stata rapida ed estrema. I critici si sono opposti alla base vorticosa e amorfa del monumento e al suo colore argenteo. Per lo più, non amavano la piccola donna scolpita in cima alla statua e il suo abbigliamento: non ne aveva. “Un minuscolo nudo argentato strappato era davvero il modo corretto per onorare ‘la madre del femminismo’?” uno scrittore per il Custode domandò. “Gli ammiratori come me non si sarebbero mai aspettati di essere lasciati a pensare se avesse un cespuglio pieno.” Su Twitter, la scrittrice Caitlin Moran ha scherzato sul fatto che le strade sarebbero presto piene di “statue raffiguranti i testicoli lucenti di John Locke” e lo storico Simon Schama ha scritto di aver “sempre voluto un bel monumento a Wollstonecraft. Non è questo. Eppure, quando è stata l’ultima volta che Wollstonecraft, l’autore di “Una rivendicazione dei diritti della donna,” è diventato virale?

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Nei mesi successivi alla presentazione, l’artista dietro l’opera, Maggi Hambling, ha rilasciato interviste spiegando che la statua non doveva essere una rappresentazione letterale di Wollstonecraft, ma, piuttosto, come recita un’iscrizione sul suo piedistallo, “per Mary Wollstonecraft. ” (Un’altra iscrizione: “Non desidero che le donne abbiano potere sugli uomini; ma su se stesse.”) La figura in alto raffigurava una “donna qualunque”, ha detto. “Quello che mi ha sorpreso è stata l’obiezione alla figura nuda”, ha detto detto Programma “Oggi” di BBC Radio 4. In un’intervista al Custode, ha affermato, “Ci sono molti schlong che onorano gli uomini nell’arte”. “La figura doveva essere nuda perché i vestiti definiscono le persone”, ha spiegato. “Metti qualcuno in tweed di campagna e diventa cavallino. Metti qualcuno in abito d’epoca e diventa parte della storia. Non volevo farle questo”.

Ciò non ha impedito ai critici di fare le proprie aggiunte sartoriali. Ho visitato la statua poco dopo che era salita su una piazza simile a un villaggio, chiamata Newington Green, dove Wollstonecraft visse brevemente e dove fondò una scuola per ragazze, nel 1784. Un piccolo gruppo si era raccolto attorno alla figura nuda. Qualcuno l’aveva vestita con un indumento simile a una toga d’argento e un berretto di maglia. “Ho dovuto togliere il telefono dal gancio quando quella cosa di Wollstonecraft è esplosa”, mi ha detto in seguito Hambling, che ha settantasei anni. “Ho solo pensato, lasciarli andare avanti. Lasciali combattere”.

Almeno dagli anni ottanta, Hambling, uno degli artisti più prolifici e controversi della Gran Bretagna, ha lasciato che il pubblico si battesse per il suo lavoro. (Le piace citare Oscar Wilde‘s massima, “Quando i critici non sono d’accordo, l’artista è d’accordo con se stesso.”) Nella sua giovinezza, indossava cappelli a cilindro e boa di piume per stravaganti serate di cabaret, e in seguito si innamorò della musa di lunga data di Francis Bacon, Henrietta Moraes, la regina di Soho. Nel corso degli anni, dai suoi studi a Londra e nel Suffolk, dove vive con il suo partner di lunga data, l’artista Tory Lawrence, Hambling ha abbracciato, e occasionalmente interpretato, un personaggio pubblico sia come un tesoro nazionale che come un’icona queer, un emissario di la vecchia Soho e gli oscillanti anni Sessanta. Rinomata come ritrattista, ha aperto la strada a un’ampia fascia di giovani artisti britannici, tra cui Sara Luca, Tracey Emine Cecily Brown, anche se rimane difficile da classificare. Il suo lavoro “non si adatta così facilmente a un dato periodo o insieme di stili o scuola”, mi ha detto il critico d’arte e romanziere James Cahill. “In un certo senso, penso che sia sempre stata una specie di outsider.” Brown, a cui Hambling ha insegnato, mi ha detto: “È sempre stata molto priva di censure e non si è davvero preoccupata di ciò che pensava la gente. È una specie di anticonformista, davvero.

Di persona, Hambling è performativa e spiritosa, con ricci grigi selvaggi e un berretto su un dente anteriore in una tonalità che descrive come il blu di Yves Klein. Per molto tempo ha avuto una regola che non poteva essere fotografata senza una sigaretta e un cipiglio. Questa primavera, Hambling ha tenuto la sua prima mostra personale a New York, “Maggi Hambling: Real Time”, alla Marlborough Gallery di Chelsea. A settembre avrà un altro spettacolo nel Suffolk. A Chelsea, ha supervisionato l’installazione di ventinove dipinti a olio degli ultimi dieci anni circa, inclusa una serie di enormi tele raffiguranti lo schianto delle onde intitolate “Wall of Water”. Altri lavori, da una serie intitolata “Edge” e da una raccolta sugli animali in cattività, esprimono la sua rabbia per il cambiamento climatico e “il modo in cui stiamo incasinando il mondo”, mi ha detto. Poco prima dell’inaugurazione, però, ha avuto un infarto. Il suo viaggio di una settimana si è trasformato in diverse settimane in un letto d’ospedale. Quando ho parlato con lei di recente, era di umore ironico e riflessivo, riflettendo su come il suo lavoro avrebbe potuto cambiare. «Dobbiamo vedere cosa succede ora che Madame Morte è intervenuta», disse.

Hambling è nato nel 1945 a Suffolk, in Inghilterra, il più giovane di tre fratelli. Suo padre era un cassiere di banca e, in seguito, un pittore, e sua madre era un’insegnante. Hambling si è descritta durante i suoi giorni a scuola come una “capobanda e un clown”, ossessionata da Oscar Wilde e innamorata del suo insegnante di biologia. A lezione di arte, per quasi l’intero esame, come ha scritto, “non ha fatto altro che lanciare vernice sulle persone e attirare l’attenzione su di me”, e poi inaspettatamente ha superato il test. Cominciò a sognare di essere un’artista e rimase alzata fino a tardi a dipingere il cielo notturno dalla finestra della sua camera da letto. Quando altri studenti hanno preso in giro il suo nuovo hobby, un’insegnante preferita, Yvonne Drewry, le ha detto di spazzarlo via. “Ha detto che deve essere acqua dalla schiena di un’anatra”, mi ha detto Hambling. Drewry ha permesso ad Hambling di dipingere nei campi intorno a casa sua durante le vacanze scolastiche. Le insegnò come fumare una sigaretta per scacciare gli insetti, l’inizio di un’abitudine per tutta la vita.

A quindici anni, Hambling portò i suoi dipinti ad olio alla East Anglian School of Painting and Drawing, un’eccentrica scuola d’arte che aveva frequentato Lucian Freud. La scuola, che non era lontana da casa sua, era ospitata in un grande edificio del XVI secolo noto come Benton End, e gestita dagli artisti Cedric Morris e Arthur Lett-Haines. All’inizio era così nervosa che si è seduta in un fossato fuori dalla scuola e ha dipinto il fossato. “Era conosciuta come ‘la casa degli artisti’ e per ogni vizio sotto il sole”, mi ha detto Hambling. “Non so se faceva parte dell’attrazione.” Da studentessa, ha lavorato in cucina con Lett-Haines, che è diventata una mentore. Le disse: “Se vuoi diventare un artista, devi fare del tuo lavoro il tuo migliore amico. Puoi andarci se ti senti triste, ti senti annoiato, ti senti stanco, ti senti lascivo. Qualunque cosa tu stia provando, vai al tuo lavoro e conversa con esso.

Hambling arrivò a Londra nell’estate del 1964. Aveva quasi diciannove anni ed era ancora vergine, ha detto, ma non per molto. È stata coinvolta con una serie di uomini e donne, ha vissuto in una casa condivisa soprannominata il Castello dei Queers e ha bussato al Gateways Club, un leggendario night club lesbico, dove afferma di essere stata bandita una volta per balli suggestivi. Ha frequentato il Camberwell College of Arts e la Slade School of Fine Art e ha frequentato gli artisti David Hockney, Bridget Riley e Derek Jarman. Nel 1969 visitò New York per alcuni mesi con una borsa di studio e andò a Woodstock e a un concerto di Nina Simone. Quando è tornata, ha iniziato a dipingere ritratti di persone che aveva notato nei pub: “buoni posti in cui osservare”, dice in “Maggi Hambling the Works: E Conversazioni con Andrew Lambirth«… e le mani artritiche della sua vicina Frances Rose. Questi sono dipinti teneri, leggermente surreali, con correnti sotterranee di solitudine. Era con Rose quando morì e in seguito dipinse un ritratto a memoria. “Era la prima volta che assistevo alla morte di qualcuno e non riuscivo a togliermelo dalla testa”.

Quando è arrivata la fama, Hambling si è divertito. Nel 1980, è stata scelta come prima artista residente alla National Gallery di Londra e ha dipinto una guardia di sicurezza. Ha lavorato in uno studio rivestito di carta stagnola per poter fumare. Come relatrice del programma televisivo “Gallery”, in cui i concorrenti indovinavano i nomi di famose opere d’arte, indossava un papillon e, una volta, i baffi. Nel 1998, una scultura di Hambling in onore di Oscar Wilde è stata installata nel centro di Londra, di fronte alla stazione di Charing Cross. Intitolato “A Conversation with Oscar Wilde”, assume la forma di un lungo sarcofago di granito, che funge anche da panchina pubblica. La testa di Wilde e una delle sue braccia sporgono dall’alto. Ha in mano una sigaretta, sembra amabile. “Potresti sederti e fare una chiacchierata con lui”, mi ha detto Hambling. Il pezzo è inscritto con la citazione, dall’opera teatrale di Wilde “Lady Windermere’s Fan”, “Siamo tutti nella fogna, ma alcuni di noi stanno guardando le stelle”.

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