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MFAH vince la causa per un’opera d’arte contestata acquistata dal commerciante di Hitler

Tre nipoti di Max James Emden hanno citato in giudizio in tribunale federale l’anno scorso affermando di essere i legittimi proprietari di “The Marketplace at Pirna” di Bernardo Bellotto, che è stato sotto la custodia del museo per più di 60 anni. Il magnate e collezionista d’arte, possedeva il dipinto negli anni ’30, ma fu costretto a venderlo al mercante d’arte nazista Karl Haberstock a causa delle estreme difficoltà economiche che il Terzo Reich inflisse alle imprese ebraiche come la sua.

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Il giudice distrettuale degli Stati Uniti Keith P. Ellison ha respinto la denuncia dei nipoti senza pregiudizi, sulla base della dottrina secondo cui il governo degli Stati Uniti non può interferire con gli atti di altri governi sovrani. Ai familiari non è impedito di citare nuovamente in giudizio con un approccio diverso o potrebbero impugnare la sentenza.

Potrebbero anche chiedere aiuto al procuratore degli Stati Uniti, che potrebbe intentare un’azione di decadenza civile, secondo Derek Fincham, un professore che insegna diritto dell’arte al South Texas College of Law di Houston.

Il giudice ha stabilito che dopo la guerra il dipinto è entrato in possesso del governo olandese e funzionari governativi lo hanno erroneamente restituito a un mercante d’arte internazionale, il che ha innescato una serie di eventi che hanno portato all’introduzione del Bellotto nella collezione del museo. Ellison ha stabilito che, secondo la dottrina dell’Atto di Stato, non poteva interferire con la proprietà del dipinto, perché il governo olandese ha commesso il presunto errore che ha portato il dipinto a Houston. Il governo olandese esiste ancora, ha scritto, e la corte non può interferire nelle azioni dello stato.

I nipoti di Emden hanno sostenuto che il governo olandese ha sbagliato a consegnare l’opera d’arte alla persona sbagliata. Altri due dipinti di Bellotto furono ritenuti proprietà di eredi ebrei.

Su tale argomento, Ellison ha stabilito: “Il governo degli Stati Uniti non è una parte nella presente questione e certamente non ha indicato che l’applicazione della dottrina dell’Atto di Stato non lo metterebbe in imbarazzo o lo ostacolerebbe nella sua condotta delle relazioni estere con i Paesi Bassi”.

Il giudice ha anche ritenuto che la disputa degli eredi di Emden su chi possedesse il dipinto dipendesse dal fatto che essi – non il Museum of Fine Arts – detenessero “un buon titolo” per i dipinti. MFAH ha affermato di aver ricevuto un buon titolo dal rivenditore che l’ha acquistato dal rivenditore che l’ha ricevuto accidentalmente come restituzione dai Paesi Bassi nel 1948. Ha affermato che gli eredi non potevano prevalere perché “entrare nel sistema di restituzione del governo olandese del dopoguerra richiederebbe giudizi politici che sensibilizzerebbero la cortesia internazionale”.

Su HoustonChronicle.com: MFAH indagando afferma di possedere un dipinto venduto sotto costrizione ai nazisti

I nipoti hanno anche affermato che il dipinto è stato ottenuto da Emden poiché la sua attività è andata in pezzi a causa delle leggi imposte con l’obiettivo di tagliare gli ebrei dall’economia tedesca e privarli dei loro beni. Oltre a mandarli nei campi di concentramento e sterminarli, i nazisti hanno privato gli ebrei della loro cittadinanza e li hanno costretti ad abbandonare i loro affari e imprese, dice la causa, e la società di commercio tessile di Emden è stata liquidata e lui non ha potuto accedere a nessuno dei suoi guadagni dal suo casa in Svizzera.

“Quelle vendite dovrebbero essere considerate più come una vendita forzata, in cui i nazisti in sostanza erano molto intelligenti nel modo in cui facevano le cose”, ha detto Fincham, il professore di legge. “Lo facevano sembrare una vendita e ti davano una ricevuta, ma se sei costretto a fare la vendita molto rapidamente o per l’1 percento del valore del dipinto, non è un vero affare”.

Ha paragonato la situazione della famiglia a quella che molti stanno vivendo con la guerra in corso in Ucraina. Centinaia di migliaia di persone sono fuggite dal paese dilaniato dalla guerra, molte delle quali hanno lasciato o venduto oggetti preziosi e opere d’arte.

“Le opere d’arte vengono saccheggiate dall’Ucraina in questo momento”, ha detto Fincham.

Con il Bellotto, gli avvocati del museo hanno sostenuto che la vendita al mercante d’arte era volontaria e soddisfaceva il prezzo richiesto dal proprietario. Il museo ha osservato in una dichiarazione: “Quando abbiamo studiato e esaminato a fondo l’affermazione, non abbiamo trovato prove che suggeriscano che il Bellotto fosse stato rubato, sequestrato o confiscato, e abbiamo un’ampia documentazione che nel 1938 il Dr. Max Emden, cittadino svizzero residente, ha avviato la vendita volontaria del nostro dipinto.

Il dipinto è stato recuperato da un gruppo di curatori, storici e bibliotecari europei e americani che divennero noti come gli Uomini dei Monumenti, che trovarono l’arte che i nazisti avevano nascosto in 1.500 luoghi, tra cui grotte, castelli e monasteri. Hanno trovato il Bellotto tra le altre opere conservate in una miniera di sale austriaca.

La Monuments Men Foundation for the Preservation of Art è stata coinvolta nell’indagine sulla provenienza del dipinto per gli Emden. In una dichiarazione allo Houston Chronicle, l’organizzazione ha affermato che il direttore del museo nel 2021 ha falsamente negato il Bellotto nella collezione come quello che gli Emden stanno cercando, ma ha detto allo stesso tempo “il sito web (del museo) elencava sia Max Emden, sia Karl Haberstock, il principale acquirente d’arte di Hitler, nella catena del titolo.” La dichiarazione di fondazione ha definito la sentenza deludente e ha affermato che il rifiuto del MFAH di restituire il dipinto ai suoi presunti proprietari è un “esempio di avidità” a cui i funzionari del museo danno la priorità alla “grazia”.

“Indipendentemente da qualsiasi sentenza del tribunale, un dipinto un tempo di proprietà di un ebreo tedesco, spogliato dei suoi beni dai nazisti, ora è appeso in uno dei musei più ricchi della nostra nazione a causa di un errore d’ufficio del 1946 e di una frode del 1951”, ha affermato la fondazione.

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