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“My Old Kentucky Home”, l’inno del Kentucky Derby, ha un passato razzista

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Emily Bingham è cresciuta a Louisville, a poche miglia da Churchill Downs, dove ogni anno il primo sabato di maggio si tiene l’annuale corsa di cavalli del Kentucky Derby. Ha cantato patriotticamente “My Old Kentucky Home” alle feste di Derby della sua famiglia. Suo padre l’ha intrattenuta con la storia del suo tempo da giovane marine, di stanza in Giappone, quando si è imbattuto in un gruppo di bambini giapponesi che cantavano la melodia.

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Quindi, quando Bingham dichiara che “My Old Kentucky Home” – cantata prima del Derby ogni anno da 150.000 spettatori, mint julep in mano e lacrime agli occhi – è razzista e fasulla, non lo sta dicendo come un estraneo giudicante o un accademico spassionato . Ha più Kentucky in buona fede del ragazzo che ha scritto la canzone 169 anni fa.

In un nuovo spietato libro, “My Old Kentucky Home: The Astonishing Life and Reckoning of a Iconic American Song”, Bingham, uno storico della Bellarmine University, descrive in dettaglio la lunga e strana storia della canzone e il modo in cui è stata contorta e distorta dalla memoria americana.

Ecco i testi come attualmente canzone al derby:

Il sole splende sulla mia vecchia casa nel Kentucky,

‘Tis estate, le persone sono gay,

La cima del mais è matura e il prato è in fiore

Mentre gli uccelli fanno musica tutto il giorno.

I giovani rotolano sul pavimento della piccola cabina,

Tutti allegri, tutti felici e luminosi:

Nei tempi difficili arriva un bussare alla porta,

Poi la mia vecchia casa del Kentucky, buona notte.

Non piangere più, mia signora, oh! non piangere più oggi!

Canteremo una canzone

Per la vecchia casa del Kentucky,

Per la vecchia casa del Kentucky, lontana.

Sembra abbastanza innocuo, ma questa è solo l’ultima iterazione. Al posto delle “persone”, c’era un insulto razzista per i neri, che evocava vecchi stereotipi di schiavi felici nei campi. Tifosi Smise di cantare l’insulto al Derby nel 1967 e il Kentucky non lo cambiò ufficialmente nella canzone di stato fino al 1986.

C’erano anche altri due versi nell’originale che dipingono un’immagine che è più di un semplice desiderio universale di casa. La canzone originale parlava davvero dello zio Tom, un personaggio schiavo di Harriet Beecher Stowe 1852 libro “La capanna dello zio Tom”, che viene venduto dal suo schiavo di lunga data per ripagare i debiti, separato dalla sua famiglia e imbarcato su un battello fluviale diretto a sud, dove sa che sarà lavorato fino alla morte. La ricerca di Bingham attraverso i dischi del cantautore rivela che originariamente lo intitolava “Povero zio Tom, buona notte” e lo scrisse in “dialetto schiavo”.

Quel cantautore era Stephen Foster, spesso considerato il “padre della musica americana”, che scrisse anche “Oh! Susanna”, “Camptown Races” e “I tempi difficili non tornano più”. Foster non era un sudista – trascorse gran parte della sua vita a Pittsburgh e morì giovane a New York City – ma era considerato un maestro interprete della musica “etiope”. Pagava i suoi conti scrivendo canzoni popolari da menestrello che erano oscene, grossolane e cantate da uomini bianchi con la cenere nera sui loro volti, ma desiderava ardentemente essere conosciuto per le sue canzoni da salotto più “corrette”, destinate ad essere cantate intorno al pianoforte di famiglia in modo rispettabile Case bianche. Bingham teorizza che rimuovendo il dialetto e rallentando la cadenza, Foster stesse tentando di combinare i due generi con “My Old Kentucky Home”.

Foster potrebbe aver preso in prestito la trama da un abolizionista, ma “My Old Kentucky Home” non era un inno contro la schiavitù. Questa è una canzone su un uomo di colore schiavo che desidera non la libertà ma la semplicità della vita in una piccola piantagione del Kentucky. La frase “Non piangere più, mia signora” – quando molti spettatori del Derby iniziano a piangere ironicamente – è diretta non alla moglie nera di zio Tom, che non sarebbe stata considerata una signora nella cultura dominante dell’epoca, ma alla moglie bianca di lo schiavista che lo ha venduto, come se dicessi: “Va bene che ti manchi la schiavitù; Anche a me manca”.

“Le lacrime bianche, non la schiavitù, hanno assunto il centro della scena”, scrive Bingham.

Nonostante il discreto successo di Foster, lottò con l’alcol e morì quasi senza un soldo nel 1864. Anche se l’uomo fu dimenticato, le sue canzoni, in particolare “My Old Kentucky Home”, si diffusero in tutta l’America, dove era il fulcro delle esibizioni dei blackface e nel mondo ; I bambini giapponesi come quelli incontrati dal padre di Bingham negli anni ’50 lo avevano imparato nei libri di canzoni della scuola per decenni.

Anche gli artisti neri hanno iniziato a cantarlo, anche se non necessariamente per scelta. Emma Louise e Anna Madah Hyers – sorelle gemelle della California che non erano mai state ridotte in schiavitù – hanno viaggiato per il mondo eseguendo un repertorio classico in perfetto italiano e francese, ma hanno comunque dovuto inserire “My Old Kentucky Home” nella scaletta. Il pubblico bianco semplicemente non accetterebbe che le sorelle saltino quella che erroneamente consideravano una “canzone negra autentica”. Anche i Fisk Jubilee Singers, che hanno eseguito spiritual afroamericani per raccogliere fondi per uno dei primi college storicamente neri, la Fisk University, hanno eseguito “My Old Kentucky Home”, insulti razzisti e tutto il resto.

Nei primi decenni del 1900, i bianchi americani del nord e del sud erano uniti da un’ossessione nostalgica per un passato idealizzato che non è mai esistito, quando i neri americani erano felici e sottomessi. Questo era il culmine della mitologia della “causa perduta” che affligge ancora i nostri libri di storia, e l’invenzione delle automobili ha portato a un boom di piantagioni restaurate e statue confederate come destinazioni turistiche.

Il Kentucky all’inizio del 1900 si contorceva in qualcosa di più confederato di quanto non fosse mai stato durante la guerra civile, scrive Bingham. Era stato uno stato detentore di schiavi, certo, ma non si separò mai dall’Unione e fece appello al governo federale per chiedere aiuto per difendersi dall’invasione confederata. Sei volte più abitanti del Kentucky combatterono per l’Unione che per la Confederazione e Louisville era una roccaforte dell’Unione.

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Niente di tutto ciò importava. A Churchill Downs, dove il Derby si svolgeva da decenni ma stava lottando per ottenere un profitto, i promotori hanno abbattuto il cancello originale in stile coloniale e lo hanno sostituito con uno più simile a una piantagione del sud.

A Bardstown, a circa 30 miglia da Louisville, an una vecchia che viveva nella casa in rovina della piantagione della sua famiglia ha raccontato una storia in continua espansione di Foster che scriveva “My Old Kentucky Home” mentre visitava i suoi antenati e spiava gli “schiavi felici” della sua famiglia dal portico. Nel 1922 vendette la piantagione per molto più di quanto valesse allo stato, che la restaurò e la ribattezzò Il mio vecchio parco statale del Kentucky.

Fino ad oggi, il parco statale ripete la storia della nascita della canzone, anche se nascondendo che è “non verificata”. In verità, non c’è una scintilla di prova che Foster abbia mai trascorso molto tempo nel Kentucky – nella migliore delle ipotesi, potrebbe aver trascorso alcune ore a Louisville durante una crociera in battello fluviale nel 1852, scrive Bingham.

Non c’erano nemmeno capanne di schiavi sul sito – gli schiavi avevano dormito su un pavimento di terra battuta in cantina, secondo i documenti trovati da Bingham – ma questo non si adattava all’immagine pastorale della “cabina” nella canzone, quindi un ” alloggi degli schiavi restaurati” è stato costruito e raddoppiato come negozio di articoli da regalo. Un uomo afroamericano locale di nome Bemis Allen si guadagnava da vivere seduto davanti alla casa raccontando ai turisti storie “autentiche” sui giorni delle piantagioni e suonando “My Old Kentucky Home” sull’armonica.

Più o meno nello stesso periodo, la canzone iniziò a diffondersi tra le tribune di Churchill Downs mentre i turisti bianchi si riversavano nel rivitalizzato Derby. Sostituì l’inno nazionale come canzone cantata prima della gara nel 1930, due anni dopo che il Kentucky ne fece la canzone ufficiale di stato.

È apparso in film classici dell’epoca, come “Via col vento” e “Il piccolo colonnello” di Shirley Temple. In Indiana, il rampollo della fortuna farmaceutica Eli Lilly ha raccolto le carte di Foster, ha commissionato una biografia comprensiva dell’uomo e ha donato milioni di copie di libri di canzoni Foster a scuole e biblioteche in tutto il paese. “My Old Kentucky Home” è stata la prima canzone del libro.

Le preoccupazioni per gli insulti razzisti erano poche e lontane tra loro fino al movimento per i diritti civili, quando I bianchi del Kentucky hanno combattuto contro la modifica dei testi tanto quanto hanno combattuto contro la desegregazione, a volte anche più duramente. Bingham cita un White Kentuckian che si lamenta con il Courier-Journal delle pressioni della comunità nera per rimuovere l’insulto razzista. “Sono tutto per la giustizia razziale”, ha detto, “ma sta diventando ridicolo!”

Ora, nell’era di Black Lives Matter, c’è una nuova spinta per rimuovere del tutto la canzone dal Derby, i testi sterilizzati o meno. Breonna Taylor è stata uccisa dalla polizia di Louisville nella sua stessa casa del Kentucky poche settimane prima del derby del 2020 e i manifestanti hanno esortato Churchill Downs a non giocarci. Chiusa agli spettatori a causa della pandemia, si è tenuta una cerimonia virtuale, durante la quale un solo trombettiere ha suonato la melodia come dei tocchi, senza parole.

In definitiva, conclude Bingham, il destino di “My Old Kentucky Home” dovrebbe spettare agli afroamericani. Ma dopo aver studiato la sua storia, Bingham scrive: “per me, ‘My Old Kentucky Home’ è irredimibile”.

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