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Nonna Moses iniziò a dipingere seriamente all’età di 77 anni e presto divenne una famosa artista americana

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Da bambino artistico cresciuto in una fattoria negli anni ’60 e all’inizio degli anni ’70 dell’Ottocento, Anna Mary Robertson (1860-1961) usarono ocra macinata, erba e succo di bacche al posto delle tradizionali forniture artistiche. Era così piccola che si riferiva ai suoi sforzi come “paesaggi di lamb”. Suo padre, per il quale anche la pittura era un hobby, teneva lei e i suoi fratelli riforniti di carta:

Gli piaceva vederci disegnare quadri, costava un penny a foglio e durava più di una caramella.

Ha lasciato la casa e la scuola a 12 anni, servendo come domestica a tempo pieno per i successivi 15 anni. Ha così ammirato il Currier & Ives stampe appese in una delle case in cui lavorava che i suoi datori di lavoro le preparavano con pastelli a cera e gesso, ma i suoi doveri lasciavano poco tempo per le attività ricreative.

Il tempo libero era ancora più limitato dopo che si è sposata e ha dato alla luce dieci figli, cinque dei quali sono sopravvissuti all’infanzia. Il suo impulso creativo si limitava alla decorazione di articoli per la casa, al quilt e al ricamo di regali per la famiglia e gli amici.

All’età di 77 anni (circa 1937), vedova, in pensione e sofferente di artrite che la impediva di svolgere le consuete faccende domestiche, si dedica nuovamente alla pittura.

Sistemandosi nella sua camera da letto, ha lavorato a olio su masonite preparata con tre mani di vernice bianca, attingendo a ricordi giovanili come api trapuntate, fienagione e la raccolta annuale di zucchero d’acero per l’argomento, ancora e ancora.

La Thomas’ Pharmacy di Hoosick Falls, New York, ha esposto alcuni dei suoi prodotti, insieme ad altri prodotti artigianali delle donne locali. Non ha attirato molta attenzione, fino al collezionista d’arte Louis J. Caldor è entrato durante un breve soggiorno da Manhattan e li ha acquistati tutti per un prezzo medio di $ 4.

L’anno successivo (1939), la sig. Moses, come era allora chiamata, era una delle tante “casalinghe” il cui lavoro è stato incluso nella mostra del Museum of Modern Art”Pittori americani sconosciuti contemporanei“. L’enfasi era decisamente sull’estraneo non istruito. Oltre all’occupazione, il catalogo elencava la razza degli artisti non caucasici…

In breve, Anna Mary Robertson Moses ha tenuto una mostra personale nella stessa galleria che avrebbe tenuto Gustav Klimt e Egon Schiele i loro primi spettacoli personali americani, La Galleria St. di Otto Kallir Etienne.

Nel recensire lo spettacolo del 1940, il New York Herald TribuneIl critico ha citato il soprannome popolare (“Nonna Moses”) preferito da alcuni dei vicini dell’artista. La sua sana genuinità rurale ha creato una sensazione inaspettata. Il pubblico si è accalcato per vedere una tavola apparecchiata con le sue torte fatte in casa, panini, pane e conserve premiate come parte di un incontro a tema del Ringraziamento con l’artista al Gimbels Department Store il mese successivo.

Come osserva la critica e curatrice indipendente Judith Stein nel suo saggio “La ragazza dai capelli bianchi: una lettura femminista“:

In generale, la stampa di New York ha distanziato l’artista dalla sua identità creativa. L’hanno requisita dal mondo dell’arte, modellando un’immagine pubblica ricca che trabocca di interesse umano… Sebbene la famiglia e gli amici dell’artista si rivolgessero a lei come “Madre Mosè” e “Nonna Mosè” in modo intercambiabile, la stampa preferiva la forma di indirizzo più familiare e accattivante . E “nonna” è diventata, in quasi tutti i successivi riferimenti pubblicati. Solo poche pubblicazioni hanno ignorato la nuova locuzione: un articolo del New York Times Magazine del 6 aprile 1941; un articolo di Harper’s Bazaar; e il punto di riferimento They Taught Stemselves: American Primitive Painters of the 20th Century, del rispettato mercante e curatore Sidney Janis, si riferiva all’artista come “Mother Moses”, un titolo che trasmetteva più dignità del diminutivo colloquiale “Nonna”.

Ma “Nonna Mosè” aveva preso piede. La valanga di copertura stampa che ne seguì aveva poco a che fare con la probità del commento artistico. I giornalisti hanno scoperto che la vita dell’artista ha fatto una copia migliore della sua arte. Ad esempio, in una discussione sul suo debutto, una giornalista di Art Digest ha fornito un resoconto affascinante, anche se semplificato, della genesi del passaggio di Mosè alla pittura, raccontando il suo desiderio di fare al postino “un simpatico regalino di Natale”. Non solo il caro ragazzo apprezzerebbe un dipinto, ha concluso la nonna, ma “era più facile da fare che cuocere una torta su un fornello caldo”. Dopo aver citato Genauer e altre recensioni favorevoli sui giornali di New York, il rapporto si concludeva con una supposizione popolare: “A tutti i quali forse nonna Moses scuote la testa sconcertata e ripete, ‘Land’s Sakes'”. Considerando sfacciatamente i risultati dell’artista un indicatore di cambiamento sociale, ha osservato: “Quando la nonna lo riprende, possiamo essere sicuri che l’arte, come la testa tagliata, è qui per restare”.

I sofisticati urbani erano infatuati della semplice vedova di fattoria ottuagenario che era scandalizzata dai “prezzi di estorsione” che pagavano per il suo lavoro nella Galerie St. Etienne. Come scrive Tom Arthur in a blog dedicato ai marcatori storici dello Stato di New York:

I newyorkesi hanno scoperto che, una volta terminato il razionamento della benzina in tempo di guerra, l’Eagle Bridge era una bella meta di escursioni per un fine settimana. I residenti locali erano generalmente disposti a parlare con estranei della loro celebrità locale e dare indicazioni sulla sua fattoria. Lì avrebbero incontrato l’artista, con cui era un piacere parlare, e avrebbero acquistato o ordinato dipinti da lei. Cantautore/impresario Cole Porter divenne un cliente abituale, ordinando diversi dipinti ogni anno da regalare agli amici intorno a Natale.

Nei due decenni e mezzo tra la ripresa del pennello e la sua morte all’età di 101 anni, ha prodotto oltre 1600 immagini, partendo sempre dal cielo e spostandosi verso il basso per raffigurare campi ordinati, case ben tenute e minuscole, figure di duro lavoro che si uniscono come una comunità. Nel documentario di cui sopra allude ad altri artisti noti per rappresentare “problemi” … come il bestiame che esce dai loro recinti.

Preferiva documentare scene in cui tutti si comportavano.

Sorprendentemente, il MoMA ha esposto il lavoro di Nonna Moses contemporaneamente al Guernica di Picasso.

In una terra e in una vita dove una donna può invecchiare con impavidità e bellezza, non è strano che alla fine diventi un’artista. – poeta Archibald MacLeish

Hmm.

Leggi l’affascinante saggio di Judith Stein nella sua interezza qui.

Scopri di più sul lavoro di nonna Moses qui, e il suo ritratto Rivista TIME nel 1953.

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Ayun Halliday è il capo primatologo di l’East Village Inky zine e autore, più recentemente, di Creativo, non famoso: il manifesto della patata piccola. Segui lei @Ayun Halliday.

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